Skip to main content

הנרייטה סוון לויט

Henrietta Swan Leavitt - נולדה: 4 ביולי 1868; נפטרה: 1921 (אמריקנית)

 

אישה חרשת ומדענית - לפני למעלה ממאה שנה!

לא פשוט להיות אישה ומדענית. במאה התשע עשרה ובראשית המאה העשרים זה היה כמעט בלתי אפשרי. הנרייטה לויט עשתה זאת, ואף הפכה למדענית מפורסמת שתרמה תרומה משמעותית לאסטרונומיה! לא זו בלבד היא הייתה גם חרשת.

השם "לויט" נשמע יהודי, אבל הנרייטה לויט לא הייתה יהודייה כי אם אחת משבעה ילדיו של כומר פרוטסטנטי ידוע ממשפחה וותיקה בארצות הברית. הוריה הקפידו מאוד על צניעות ומשמעת, ותכונות אלה שרתו אותה היטב מאוחר יותר, כשעסקה במדע. חלק מבנות המעמד הגבוה בארצות הברית של אותה תקופה כבר זכו להשכלה גבוהה. הנרייטה לויט למדה באחד הקולג'ים הראשונים שפתחו את שעריהם בפני נשים וגברים כאחד, ואחר כך עברה לקולג' היוקרתי לנשים של אוניברסיטת הרוורד. בשנת הלימודים האחרונה שלה היא "נדלקה" על אסטרונומיה.

גם היום חייהם של כבדי-שמיעה אינם בהכרח קלים, אך בזמנו חירשות הגבילה מאוד את אפשרויות הבחירה של הנרייטה לויט. עצם העובדה שחרשת הצליחה בעת ההיא לסיים את לימודיה בהצלחה היא מפתיעה. מכל מקום, היא יכלה להינשא לחרש בן מעמדה, או אולי לשומע בן מעמד נמוך יותר, להפוך לאשת-איש ואם, ולנדב מזמנה לכנסייה ולמוסדות הצדקה של הקהילה. או שהיא יכלה לבחור ברווקות ובמקצוע. היו שני מקצועות מקובלים על בנות מעמדה: מורה בבית-ספר, או אחות רחמנייה. שני המקצועות הללו לא התאימו לאישה חרשת.

הנרייטה לויט בחרה באהבתה מימי הלימודים, מדע האסטרונומיה. למזלה, נטה מנהל מצפה הכוכבים של אוניברסיטת הרוורד, הפרופסור פיקרינג להעסיק נשים (רווקות!) בתפקיד עוזרות מחקר. האגדה מספרת, שהוא נהג לטעון שגברים אינם יעילים כמו נשים. ואולם, יש מקום לתהות אם בדרך זו חסך לעצמו כספי משכורות של גברים. במצפה הועסקו לכל הפחות שתי אסטרונומיות נוספות שקנו להן שם: וולהלמינה פלמינג (Willianima Flemming) ואני קנון (Annie Cannon).

אסטרונומית במצפה כוכבים

ב-1895 הנרייטה לויט החלה לעבוד כמתנדבת במצפה הכוכבים של אוניברסיטת הרוורד. המשימה הגדולה שלקח על עצמו מצפה כוכבים זה הייתה לקבוע את מידת הבהירות של כמה שיותר כוכבים. לויט גויסה למשימה, וב-1902 כבר הייתה לה משרה קבועה במצפה.
תחילה הועסקה לויט במטלות שגרתיות. כך, למשל, היא מדדה את הבהירות של כוכבים משתנים על גבי לוחות צילום. כוכבים משתנים הם כוכבים שמידת בהירותם איננה קבועה, כי אם משתנה בזמן. לויט השוותה את הבהירות של הכוכבים בתמונות שונות של אותו כוכב. עד מהרה מינו אותה להיות ראש המחלקה לפענוח עוצמות האור הנפלטות מכוכבים מתצלומי הכוכבים. מדידת עוצמות האור הנפלטות מכוכבים הייתה מדויקת במיוחד בשיטה זו. עין אנושית נוטה להתבלבל משום שכוכבים שונים פולטים אור בצבעים שונים, אך צבעים אלה לא נראו כלל על גבי לוחות הצילום.

במהלך עבודתה זו, היו ללויט כמה וכמה הישגים חשובים. היא המציאה שיטות חדשניות לניתוח צילומי הכוכבים, ובזכותן הצליחה לקבוע סולם אחיד להערכת עוצמות האור שפולטים כוכבים שונים על פני שטח רחב של השמיים, ובכללם כוכבים בהירים במיוחד. עכשיו יכלה לויט, ויכלו אסטרונומים אחרים, להשוות בדייקנות כוכבים שונים. שיטותיה היו בשימוש שנים רבות אחרי מותה (כיום יש בידינו מכשירים מדויקים למדידת עוצמות האור הנפלטות מכוכבים).

בזכות הסולם האחיד שלה להערכת עוצמות האור של כוכבים, לויט גילתה כ-2,400 כוכבים משתנים (כמחצית ממספר הכוכבים המשתנים שהיו ידועים אז). התגלית הגדולה ביותר שלה, מ-1912, נתאפשרה אף היא תודות לסולם האחיד הזה.

הכוכבים הפועמים של לויט

לויט התמקדה בקבוצה אחת של כוכבים משתנים, הצפאידים (Cepheid variables). אלה הם כוכבים פועמים (pulsating stars) - האטמוספירה של כל אחד מן הכוכבים הללו מתרחבת ומתכווצת לסירוגין, כך שנראה שבהירותם מתחזקת ונחלשת בכעין פעימות. היא מצאה שמחזוריות הפעימה של כל כוכב היא קבועה, וכי יש יחס ישר בינה לבין עוצמת האור הבוקע מן הכוכב. בזכות תגלית זו, יכלו אסטרונומים להשתמש בעוצמת האור הבוקע מן הכוכב כדי לקבוע את המרחקים בין רבים מן הכוכבים הפועמים הללו לבין כדור הארץ. כתוצאה מכך, יכלו גם לקבוע כמה מרוחקים מאתנו צברי כוכבים וגלקסיות בהם יש כוכבים פועמים כאלה. ההערכה הראשונה של הגודל והצורה של הגלקסיה שלנו חושבה בראשונה על סמך תגלית זו של לויט.

סבלנות, משמעת עצמית, צניעות

ב-1912 פרסם מצפה הכוכבים בהרוורד מנשר המבהיר באיזו משימה עמדה לויט בגבורה כה רבה (בתרגום חופשי):
"המדידות והדיון בכוכבים אלה מהווים בעיה קשה במיוחד, כיוון שמדובר באזורים נרחבים של השמיים, שהכוכבים בהם צפופים. הכוכבים המשתנים בהירים ביותר, והמחזור (של הפעימה) קצר ביותר. הכוכבים כה בהירים עד שנדרשת חשיפה ממושכת בצילום, ומספר הצילומים קטן."

המשמעת והצניעות על ברכיהם חונכה באו לידי ביטוי בעבודתה המדעית של לויט: כל ימיה היא הביטה בלוחות צילום, והשוותה בסבלנות אין-קץ כתמים בהירים לכתמים בהירים עוד יותר. חלק מהצילומים הגיעו מארקיפה שבפרו, שם הציב מצפה הכוכבים של אוניברסיטת הרוורד טלסקופ. לויט לא טיילה בעולם עם תקציב הוצאות מנופח. היא ישבה במצפה והביטה בלוח צילום אחר לוח צילום, בצל הכבוד והתהילה להם זכו חברותיה למצפה, פלמינג וקנון, אשר חקרו את התחום התקשורתי יותר של הרכב האור הנפלט מן הכוכבים, ובצל הקידום המקצועי והיוקרה בהם זכו אסטרונומים גברים.

ובדור שלנו...

אישה צעירה בשם מונא עבד אל רחמן אגבאריה זכתה בפרס השני בתחרות ה"מדען הצעיר" עבור העבודה "חקירת כוכבים חשודים ככוכבים משתנים", בהדרכת ד"ר סעיד מחאג'נה (העבודה נכתבה כשמונא למדה בבית הספר ע"ש חדיג'ה באום אל פאחם). למרות שעמדו לרשות מונא טכנולוגיות חדשניות שלא עמדו לרשות לויט בשעתה, גם ממונא נדרשה מידה ניכרת של סבלנות ומשמעת כדי לחקור את הכוכבים המשתנים, ואף מידה לא מבוטלת של אומץ. היא גילתה שכוכב שלא נחשב למשתנה הוא למעשה חשוד כמשתנה, ובכך תרמה תרומה של ממש למדע האסטרונומיה. מחקר הכוכבים המשתנים לא הסתיים, אם כן, בימיה של לויט והוא מושך לא רק אסטרונומים וותיקים! גם הצפאידים ומחזוריות הפעימות שלהם עדיין ממקדים את תשומת הלב של מדענים בעזרת טלסקופ החלל "הבל" ובהסתמך על מחקר מחזוריות של צפאידים, גילו את המרחק בינינו לבין הגלקסיה M56 - 100 מיליון שנות אור! זהו המרחק הבין-גלקטי הגדול ביותר שאסטרונומים הצליחו למדוד במדויק.

נוצר בתאריך: 28/07/08
עודכן בתאריך: 07/05/13